Ottawa Senatorsin tulevaisuus alkaa pian

Ottawa Senatorsin seuraajat odottavat NHL-runkosarjan alkua innokkaampina kuin pitkiin aikoihin. Pitkään pohjamudissa kontanneen kanadalaisseuran kesä oli yksi kaikkien aikojen parhaista. Kanadan pääkaupungissa rakennetaan tulevaisuuden joukkuetta, joka kannattaa huomata jo nyt.

Innostusta Ottawassa

On aika ottaa Ottawa Senators vakavasti.

Jääkiekon kotimaan pääkaupungissa pelaavaa NHL-joukkuetta ei pitkiin aikoihin ole pidetty vakavana haastajana edes sen “paikallisvastustajille” Montreal Canadiensille tai Toronto Maple Leafsille. Täältä preerian laidalta taas on aina ollut hankalaa mieltää sanaa “Ottawa” tarkoittamaan mitään positiivista, koska täällä sana merkitsee samaa kuin sana “verot”.

“Ottawa vei taas kolmekymmentäviisi prosenttia tilistäni”. Miten tuollaista voi kannattaa?

Ottawa Senators ja sen GM Pierre Dorion on juuri vienyt päätökseen seurahistorian parhaan ja menestyksekkäimmän kesän. Yhtäkkiä on paljon syitä kannattaa, tai ainakin alkaa seurata tämän jännittäväksi muuttuneen NHL-joukkueen vaiheita.

Dorion teki kolme erittäin hienoa pelaajahankintaa kesän aikana. Philadelphia Flyersin seurahistorian pitkäaikaisin kapteeni Claude Giroux halusi palata kotiseuduilleen ja hyvään joukkueeseen. Chicago Blackhawksin GM Kyle Davidson on saanut vapaat kädet eli carte blanchen jälleenrakentaa Hawks haluamallaan tavalla. Davidson aloitti antamalla parhaat nuoret pelaajansa pois.

Ottawa Senators otti mielellään vastaan kaksinkertaisen 40-maalin Alex DeBrincatin. Maalille vielä lisäksi Minnesotasta Cam Talbot, joka ei halunnut jäädä tuhansien järvien maahan jakamaan torjuntavastuuta toisen maalivahdin kanssa.

Lisätään tähän päälle vielä jo muutaman vuoden aikana tehty erittäin hyvä pelaajien varaus- ja kehitystyö, ja ilma Ottawa Senatorsin uuden kauden alkaessa on täynnä positiivisia viboja ja momentumia.

On myös rehellistä miettiä, onko uusi omistus, saman Melnykin perheen piirissä, yksi syy Ottawa Senatorsin uuteen tulevaisuuteen? Jonkinlainen kulttuurinmuutos on tapahtumassa myös omistajapuolella, positiiviseen suuntaan.

Viime kausi

Ottawa Senatorsin ottelutilasto viime kaudella oli vaatimaton (33-42-7) Eli voitot – tappiot – tappiot varsinaisen peliajan jälkeen. Se oikeutti vain seitsemänteen sijaan Atlantin divisioonassa, jossa muut joukkueet ovat Florida Panthers, Toronto Maple Leafs, Tampa Bay Lightning, Boston Bruins, Buffalo Sabres, Detroit Red Wings, ja Montreal Canadiens.

Ei siis helpoin pelto kyntää.

Loukkaantumiset haittasivat Ottawaa viime kaudella. Drake Batherson, Josh Norris ja Thomas Chabot missasivat suuria osia runkosarjasta vaivojen takia.

Nuori joukkue näytti osaamistaan loppukaudesta, kun se oli saanut pelaajat terveinä takaisin kokoonpanoon. Kymmenen voittoa viimeisistä 16 runkosarjan ottelusta (10-5-1). Momentum ei tunnetusti kanna edes pelistä toiseen. Voiko se tässä kantaa kesän yli?

Sen saamme nähdä.

Nuoret runkopelaajat ja pitkät sopimukset

Sellaisista ajoista ei ole kovin pitkää aikaa, kun Ottawa Senatorsin kaltaiset seurat vielä menettivät nuoret tulevaisuuden pelaajansa liian aikaisin.

Nyt käsikirjoitus on käännetty ylösalaisin. Senatorsilla on peräti kuusi tärkeää, alle 25-vuotiasta pelaajaa, jotka kaikki ovat sidotut joukkueen tulevaisuuteen pitkillä sopimuksilla, ainakin seuraaviksi neljäksi kaudeksi.

Tai oikeammin sanottuna, kuusi tärkeää nuorta runkopelaajaa, jotka itse haluavat olla mukana erittäin jännittävän joukkueensa tulevaisuudessa.

On tärkeätä muistaa, että nyt on puhe fanipohjasta, ja NHL-kaupungista, jossa on viimeisen kymmenen vudoen ajan totuttu näkemään parhaitten pelaajien lähtö kaupungista. Nyt parhaat eivät ole menossa minnekään.

Tämä kaikki on äärettömän harvinaista, ellei peräti ainoa kerta tähän saakka, palkkakattoajan NHL:ssä. GM Pierre Dorion antaa muitten tehdä lyhyitä siltasopimuksia ja niitä “Show me” -diilejä. Hän on keksinyt pyörän uudestaan, ja tehnyt seuransa tulevaisuuden tien selväksi ja tasaiseksi luistella.

Kapteeni Brady Tkachuk on 22-vuotias. Ehkä perheensä paras pelaaja, mikä on uhkarohkeasti ja paljon sanottu. Kova, hyvin old school -tyylinen luu. Tkachukin kuuden vuoden sopimus kattaa kauden 2027-28 loppuun, AAV $8,205,714.

Sentteri Josh Norris on 23-vuotias. Alunperin San Jose Sharksin ykköskierroksen varaus (2019, 19.), joka ei koskaan ehtinyt pelata haipadassa. Erik Karlsson -treidi toi San Josen parhaan prospektin Ottawaan. Tämä on jotain, mikä pitää Sharks-faneja hereillä öisin. USA:n kansallisen kehitysohjelman kirkkaimpia tähtiä. AHL:n vuoden tulokas. Eikä loppua näy.

35 maalia ja 55 pistettä viime kaudella 66 ottelussa.

Norrisin kahdeksan vuoden sopimus kataa kauden 2029-30 loppuun, AAV $7,950,000.

Tim Stützle allekirjoitti juuri kahdeksan vuoden sopimuksen, joka kattaa kauden 2030-31 loppuun, AAV $8,350,000. Todella iso diili 20-vuotiaalle, mutta diili, joka saattaa katon noustessa, ja pelaajan kehittyessä edelleen näyttää vielä todella edulliselta seuran kannalta.

25-vuotias Thomas Chabot on Sensin puolustuksen johtaja. Kaksi vuotta sitten jo allekirjoitettu sopimus pitää hänet Senatorsissa kauden 2027-28 loppuun saakka, AAV tasan $8 miljoonaa.

Tähän päälle vielä hyökkääjät Drake Batherson ja Joseph Mathieu; viisi ja neljä vuotta lisää.

Alex DeBrincat on 24-vuotias, Chciagossa alunperin tehtyä sopimusta jäljellä vain tämä alkava kausi. Jos The Cat tekee vielä yhden 40-maalin kauden, hänen seuraava paperinsa alkanee numerolla yhdeksän. Veikkaamme hänen aloittavan ketjussa Tim Stützlen ja Claude Girouxn kanssa. Vaikeaa sanoa, onko tämä ykkös- vai kakkosketju.

Girouxn taidoissa on nähtävissä samoja elementtejä kuin Patrick Kanen pelissä, ei tietenkään ihan samalla tasolla. Tämä joukkue on Brady Tkachukin joukkue. Tkachuk on johtaja, mutta Girouxssa hän saa mukaansa veteraanin, joka osaa vielä pelata tärkeässä roolissa. Giroux ei tarvitse edes kirjainta paitaansa.

Pidän Claude Girouxta todella tärkeänä pelaajana joukkueelle, joka haluaa ottaa askeleen eteenpäin. Mies, joka on käynyt Pennsylvanian taistelut silmästä silmään Sidney Crosbyn kanssa. Kestänyt kovat mediapaineet Philadelphiassa Flyersin kapteenina.

Kaikki nämä mainitut nuoret pelaajat tulevat nousemaan parhaimmilleen seuraavien vuosien aikana. Isoja diilejä. Joskus UFA-vuosien ostamisesta joutuu maksamaan ekstraa.

Kokoonpano

Jos mietimme Senatorsin kokoonpanoa hyökkäysketjujen osalta alkavalle kaudelle, voimme nähdä suunnilleen seuraavaa:

Tkachuk – Norris – Batherson

DeBrincat – Stützle – Giroux

Formenton – Pinto – Joseph

Kelly – Gambrell – Watson

Ottawan Top-6 on todella kova. Yksi kovimmista missään. Paljon kovuutta alemmissa ketjuissa.

Puolustuksessa joukkue etsii vielä yhtä pelaajaa Top-neljään. Vastaus voi olla alempana.

Vahvat prospektit

Ottawa Senatorsin pelaajia NHL-kokoonpanon ulkopuolella kannattaa seurata. Sensin tulokkaat ovat juuri valmistautumassa Buffalossa pidettävään turnaukseen. Montreal Canadiens, Boston Bruins ja Buffalo Sabres tuovat omat prospektijoukkueensa.

Puolustaja Jake Geoffinpoika Sanderson oli loistava pelaaja amerikkalaisessa yliopistokiekossa. Viides varaus kesän 2020 NHL Draftissä, jonka viime kausi oli rikkonainen loukkaantumisten ja terveysongelmien takia.

Jake Sanderson pystyy luistelemaan NHL-tasolla. Nuori pakki, joka pystyy ottamaan Top-4 paikan NHL-joukkueessa.

Hyökkääjät Shane Pinto ja Ridly Greig on laitettava merkille. Sandersonin kanssa Pohjois-Dakotan yliopistojoukkueessa pelannut Pinto otti paikan NHL-joukkueesta vuosi sitten vain 20-vuotiaana, mutta kärsi sitten olkapäävamman.

Ridly Greg teki vaikutuksen Edmontonissa pelatuissa U20 MM-kisoissa. Hän loukkaantui Sveitsiä vastaan, eikä pelannut kahdessa viimeisessä turnausottelussa. Gregin toivotaan parantuvan NHL-joukkueen harjoitusleirille.

Greg pelaa isolla energialla. Hän osaa tehdä maaleja ja pelaa kovaa kokoisekseen. Onko vielä valmis NHL-peleihin? Ehkä vuosi AHL:ssä on parasta vielä tässä vaiheessa.

Ottawan prospektien joukossa on muitakin nimiä, joita voimme seurata lähitulevaisuudessa.

Onko Ottawa Senators jo valmis playoff-joukkue?

Tämä on tärkeä kysymys. Onko tässäkin postauksessa paljon hehkutettu Ottawa Senators kuitenkaan ihan vielä valmis haastamaan Atlantin divisioonan ja itäisen konferenssin kovia joukkueita Suuressa tansissa, eli Stanley Cupin playoffeissa?

Tim Stützle sanoi NHL-pelaajien Euroopan Media Tourilla Parisiisissa, että hänen mielestään Sens on valmis playoff-joukkue. Timin mielestä pudotuspeleihin pääsyä tulee odottaa ja vaatia tältä joukkueelta. Ja, että sen takia saa olla paineitakin.

Pelaajat sanovat tietenkin näin joka kesä. Niin pitääkin sanoa.

“Tämä on jännittävää aikaa kannattajillemme ja pelaajillemme”, sanoi Pierre Dorion. “Organisaatiomme on kärsinyt. Ja vielä tärkeämmin, kannattajamme ovat joutuneet kärsimään. Nyt fanit ovat aivan innossaan. Uskon heidän olevan täysillä mukana siinä, mitä olemme tehneet tänä vuonna.”

On aika alkaa seurata Ottawaa. Ei ehkä vielä tällä kaudella, mutta pian. John Scott sanoi, että Senatorsista voi tulla jopa NHL:n seuraava dynastia. Heille on vain annettava aikaa.

Kaksi viimeistä kautta eivät olleet lupaavia. Haaveet murskautuivat jo alussa. Jäämme jännityksellä odottamaan Ottawa Senatorsin kauden alkua. Missä joukkue on Amerikan kiitospäivän tullessa?

Jotain todella spesiaalia on tapahtumassa.


Täällä Jouni Nieminen, Edmonton