Kausiennakko – Arsenal

Arsenal etsii suuntaansa

Viime kausi oli sekä rohkaiseva että pettymys Arsenalille, joka saavutti ensisijaisen tavoitteensa sijoittua kuuden parhaan joukkoon, mutta kausi päättyi siitä huolimatta turhauttavalla tavalla. Mikel Artetan joukkue kehittyi viime kaudella, mutta hänen on pystyttävä rakentamaan joukkueen esityksiä vielä seuraavalle tasolle jottei ylimääräistä painetta valmentajapaikalle syntyisi.

Aloitetaan myönteisistä asioista. Sekä kaudella 2019/20 että 2020/21 Arsenal sijoittui Valioliigassa kahdeksanneksi. Viime kaudella Arsenal jäi ulos UEFA-otteluista ensimmäistä kertaa sitten kauden 1995/96. Se tapahtui ennen kuin Arsene Wenger oli saapunut Pohjois-Lontooseen. Kaikki seurassa ymmärsivät, että Gunnersin palauttaminen Mestarien liigaan oli pitkän aikavälin hanke.

Paitsi että niin melkein tapahtui. Arsenal aloitti viime kaudella tavoitteenaan päästä Euroopan mestaruuskilpailuihin ja niin kävi. Silti ei ollut aihetta juhlaan, kun he murskasivat Evertonin 5-1 viimeisen viikonlopun aikana. Syynä oli se, että Arsenal oli lähellä Mestarien liigaan pääsyä ja he olisivat onnistuneetkin, jos loppukausi ei olisi ollut niin huono. Peräkkäiset tappiot Tottenham Hotspurille ja Newcastle Unitedille toukokuussa mahdollistivat Arsenalin arkkivihollisen Spursin pääsyn neljän parhaan joukkoon Arsenalin kustannuksella.

Kauden päättyminen viidenteen sijaan oli edistystä, mutta ei tuntunut siltä. Maaliskuun puolivälissä Arsenalilla oli yhden pisteen johto neljännestä sijaista kilpailussa ja peräti kolme ottelua sellaisia joukkueita vastaan, jotka hipottelivat samasta sijoituksesta. Paikka Mestarien liigaan oli lähellä, mutta Arsenal ei kyennyt tarttumaan tilaisuuteen.

Ovatko asiat tällä kaudella toisin? Mielenkiintoinen rekrytointi on ainakin nostanut mielialaa Emirates Stadiumilla kesän aikana, joka voisi viitata Arsenalin haastavan neljän parhaan paikkoja taas vuonna 2022/23.

Ennustettu XI (4–2–3–1)

Aaron Ramsdale, Ben White, William Saliba, Gabriel Magalhaes, Oleksandr Zinchenko; Thomas Partey, Granit Xhaka, Bukayo Saka, Martin Odegaard, Gabriel Martinelli, Gabriel Jesus.

Valmentaja

Kuudesta suuresta Valioliiga-joukkueesta Arsenalin valmentajalla on vielä kannukset hankkimatta. Pep Guardiola, Thomas Tuchel, Jurgen Klopp, Antonio Conte ja Erik ten Hag ovat eittämättä lajin huippuvalmentajia, mutta Mikel Artetasta ei voi vielä sanoa mitään varmaan. Mutta jopa edellä lueteltujen maailmanluokan valmentajien oli aloitettava jostakin ja luonnollisesti Artetan tukijat toivovat, että häntä pidetään jonain päivänä tasavertaisena Kloppin ja Guardiolan kaltaisten kanssa.

Arteta on tehnyt tähän mennessä hyvää työtä. Hän voitti FA Cupin mestaruuden nuorten valmentajana ensimmäisellä puolivuotiskaudellaan ja vaikka viime kauden loppu oli pettymys, Arsenal ylitti odotukset. Artetalla on selkeä visio joukkeen pelitavasta, mikä Frank Lampardilta (Chelsea) ja Ole Gunnar Solskjærilta (Manchester United) selvästi puuttui suurten englantilaisseurojen johdossa.

Kyse on nyt siitä, onko Arteta mies, joka johtaa Arsenalin takaisin neljän parhaan joukkoon, vai onko hän valmentaja, joka luo perustan kokeneemmalle seuraajalle. Entinen keskikenttäpelaaja on selvästi ansainnut paikkansa, mutta tämä kausi voi olla käänteentekevä 40-vuotiaalle päävalmentajalle.

Seuraa tätä pelaajaa

Kun katsoo Bukayo Sakan pelaamista, unohtuu helposti, että hän täyttää vasta 21 vuotta syyskuussa. Tämä laitahyökkääjä pelaa sellaisella kypsyydellä ja älykkyydellä, jota monilta 10 vuotta vanhemmilta pelaajilta puuttuu. Vasemman laitapuolustajan, vasemman wing-backin ja keskikentän paikkojen jälkeen Englannin maajoukkuepelaaja on nyt vakiinnuttanut asemansa Arsenalin oikeassa laidassa. Jos Gunners aikoo päästä tällä kaudella neljän parhaan joukkoon, Saka on ratkaisevassa asemassa.

Se, että nuorukainen on äänestetty Arsenalin vuoden pelaajaksi kaksi kautta peräkkäin, kertoo kaiken hänen taidoistaan. Saka on epäilemättä ensimmäinen nimi Artetan joukkuekokoonpanossa. Hän oli mukana junailemassa 18 maalia viime kaudella: 11 maalia hän teki itse ja seitsemän muuta hän rakensi tai syötti. Nopea, ovela ja teknisesti lahjakas Saka pelaa kentällä upeasti yhteen Emile Smith Rowen ja Arsenalin norjalaisen pelintekijän Martin Odegaardin kaltaisten kanssa.

”Hän on Arsenalin valopilkku”, entinen Gunnersin keskikenttäpelaaja Paul Merson sanoi Sakasta ennen Arsenalin 4–2-voittoa Chelseasta huhtikuussa. ”Hän on vaarallinen pelaaja ja pystyy tekemään maaleja. Hänen tilastonsa ovat suorastaan ilmiömäiset.”

Siirrot

Sisään

Marquinhos (Sao Paulo), Fabio Vieira (Arsenal), Matt Turner (New England Revolution), Gabriel Jesus (Manchester City), Oleksandr Zinchenko (Mancester City)

Ulos

Alexandre Lacazette (vapautettu), Konstantinos Mavropanos (Stuttgart), Matteo Guendouzi (Marseille)

Maalivahti: 8/10

Aaron Ramsdalen sopimus tehtiin ennen kuin hän oli pelannut yhtäkään peliä Arsenalissa. Hänen CV:nsä kaksi Bournemouthin ja Sheffield Unitedin pudotuspeliä eivät todellakaan auttaneet, mutta Arteta koki hänen olevan mies, joka kykenee kantamaan vastuun tolppien välissä. Oikeassa Arteta olikin, kun Ramsdale aloitti upeasti uransa Arsenalissa.

Hänen torjuntansa Leicester Cityn keskikenttäpelaaja James Maddisonin laukauksen pysäyttämiseksi King Power Stadiumilla lokakuussa oli yksi kauden hienoimmista torjunnoista. Tästä syystä Ramsdalea pidettiin Arsenalin parhaana kesällä tehtynä sopimuksena kauden puolivälin tienoolla.

Englannin maajoukkuepelaajan vire laski kuitenkin vuodenvaihteen jälkeen ja kiivaimmat kannattajat jopa vaativat, että hänet korvattaisiin Bernd Lenolla. Virheet hiipivät Ramsdalen peliin ja häneltä toivottiin selkeästi rauhallisempaa otetta kentällä. 24-vuotias maalivahti avaa hyvin ja pelaa mukavuusalueellaan takaapäin, mutta pelistä on saatava pois merkittävimmät virheet.

Joten vaikka Rasmdale on täysin hyvä ykkösmaalivahti, hän on selvästi askeleen Edersonin, Alisson Beckerin ja Edouard Mendyn kaltaisten alapuolella.

Puolustus: 8/10

Viime kaudella Arsenal sijoittui Valioliigan joukkueiden joukossa kahdeksanneksi päästettyjen maalien määrässä. Wolverhampton Wanderers, Crystal Palace ja Brighton & Hove Albion olivat joukkueita, joilla oli parempi puolutus. Väite siitä, että Arsenal on pehmeä, ei pidä enää paikkaansa, mutta parantamisen varaa puolustuksessa todellakin on.

Keskeinen huolenaihe on se, mitä tapahtuu, kun Artetan parhaat puolustajat eivät ole käytettävissä. Se on aihe, jota pohdimme tarkemmin alla olevassa ”joukkue”-osiossa. Kieran Tierney ja Takehiro Tomiyasu, Arsenalin laitapuolustajat, hävisivät merkittäviä kaksinkamppailuja kauden 2021/22 aikana. Kumpikaan heistä ei välttämättä ole joukkueen avauksessa. William Saliban vakuuttaessa keskuspuolustajan roolissa saattaa Ben White siirtyä oikealle puolustukseen ja Oleksandr Zinchenkon hankinta tuo kilpailua vasemmalle.

Keskikenttä: 8/10

Arsenal on vahvistanut keskikenttäänsä tänä kesänä, kun Fabio Vieira siirtyy Portosta 40 miljoonalla eurolla. Seura on pitänyt silmällä tätä 22-vuotiasta jo jonkin aikaa. Nyt hänen saamisensa joukkueeseen antaa Artetalle lisää vaihtoehtoja keskikentän miehitykseen seuraavalla kaudella.

Toistaiseksi todennäköisintä on, että Thomas Partey ja Granit Xhaka jatkavat keskikentällä kauden alussa. Ghanalaisella Partleyllä kesti jonkin aikaa sopeutua Valioliigaan siirryttyään Atletico Madridista vuonna 2020, mutta ei ole sattumaa, että Arsenalin dramaattinen tason lasku viime kauden lopussa osui samaan aikaan, kun Partey kärsi kauden päättäneestä loukkaantumisesta.

Xhaka puolestaan on rakentanut suhdettaan Arsenalin kannattajiin parin viime vuoden aikana. Vaikka hänellä onkin ajoittain ongelmia kurinalaisuuden kanssa, tämä sveitsin maajoukkueen kapteeni on tärkeä osa Artetan joukkuetta. Mohamed Elneny päätti viime kauden vahvasti ja hänen pitäisi saada paljon peliaikaa kaudella 2022/23. Albert Sambi Lokonga sen sijaan voi jäädä hieman toisten pelaajien varjoon.

Hyökkäys: 9/10

Kun Pierre-Emerick Aubameyang liittyi Barcelonaan tammikuussa ja Alexandre Lacazette lähti Pohjois-Lontoosta, kun hänen sopimuksensa päättyi kesäkuun viimeisenä päivänä, uuden hyökkääjän saaminen oli Arsenalin tärkein tehtävä. Gabriel Jesus on mies, jonka Arsenal valitsi. Mielenkiintoinen valinta, kun otetaan huomioon hänen mieltymyksensä liikkua kentän laidoilla.

Jesus on lahjakas hyökkääjä, mutta ei täysin paras roolissaan ainoana maalintekijänä. On mielenkiintoista nähdä, miten hän sietää paineet olla Arsenalin ensisijainen maalintekijä.

Muun joukkueen tulisi tukea Jesusta sopeutumaan Emirates Stadiumille. Bukayo Saka ja Gabriel Martinelli ovat jännittäviä nuoria kykyjä, jotka voivat sekä luoda maalipaikkoja että muuttaa tilanteita. Martin Odegaard on yksi divisioonan luovimmista pelaajista, kun taas Emile Smith Rowe pystyy pelaamaan paikalla 10 tai leveästi koko kentällä.

Eddie Nketiah on allekirjoittanut uuden sopimuksen oltuaan Arsenalin ykkösvalinta pelipaikkaan 9 viime kauden loppupuolella, mutta Jesus ohittaa hänet nokkimisjärjestyksessä keskushyökkääjänä tällä kaudella.

Penkki: 7/10

Arsenalin ongelmaksi voi muodostua joukkueen leveys. Viime kaudella Gunners kaipasi kipeästi Kieran Tierneyä ja Takehiro Tomiyasua laitapuolustajina, kun Cedric Soares ja Nuno Tavares osoittautuivat epäluotettaviksi varajäseniksi.

Saliban tai Gabrielin pitkäaikainen loukkaantuminen voi paljastaa samanlaisia haavoittuvuuksia keskikentällä. Hyökkääjissä Arsenal ei halua joutua luottamaan Albert Sambi Lokongan, Nicolas Pepen tai ehkä jopa Nketiahin kaltaisiin epävarmoihin pelaajiin pitkiä aikoja. Arsenalin aloittava viisikon ja varapelaajien välillä on suurempi ero kuin monilla heidän kilpailijoillaan neljän parhaan joukossa.

Lopputulos: 39/50. Arsenalia harmittaa se, että se ei viime kaudella onnistunut varmistamaan Mestarien liigaan pääsyä. He eivät todennäköisesti pääse yhtä lähelle kuin Tottenham, jolla on ollut hyvä pre-season Antonio Conten alaisuudessa. Manchester Unitedin pitäisi myös nousta vakuuttavammin neljän parhaan joukkoon tällä kertaa. Arsenalin aloitusviisikko on vahva, mutta joukkueen materiaalin kapeus voi osoittautua kalliiksi.