Kausiennakko – Leeds United

Palaako Leeds hissillä alaspäin?

Nousu takaisin Valioliigaan vuonna 2020 oli Leeds Unitedille pitkän odotuksen tulos. Yksi Englannin suurimmista seuroista, kolminkertainen mestari oli viettänyt 16 vuotta ylimmän sarjatason ulkopuolella. Kolmessa niistä Leeds pelasi Hartlepool Unitedin, Yeovil Townin ja Leyton Orientin kaltaisten joukkueiden rinnalla League Twossa. Se, että joukkue on jälleen yksi 20 Valioliigan joukkueesta, toi joukkueelle tunteen, että he ovat palanneet kotiin.

Leeds ylitti odotukset ensimmäisellä paluukaudellaan ja varmisti yhdeksännen sijan pelaten jännittävää, hyökkäyshenkistä jalkapalloa. Mutta viime kaudella asiat eivät menneet ihan niin hyvin. Marcelo Bielsa ei kyennyt tekemään ihmeitä yhtä paljon kuin aiemmin. Kapea joukkuemateriaali, jota pidettiin aiemmin etuna, osoittautuikin heikkoudeksi useiden pelaajien loukkaannuttua. Ensimmäisellä kaudella Leedsin pelitavan oppineet joukkueet hajottivat julmasti joukkueen puolustavan, miesmerkkaukseen perustavan pelitavan.

Tärkeintä oli välttää pudotus. Tämän hetken merkit viittaavat siihen, että Jesse Marschin joukkue – amerikkalainen korvasi Bielsan helmikuun lopussa – saattaa joutua häntäpään pistetaistoihin. Joukkueen kaksi parasta pelaajaa, Raphinha ja Kalvin Phillips, ovat matkalla ulos.

Leeds on jo varmistanut korvaajat lähteville tähdilleen, mutta nähtäväksi jää, pystyvätkö Marc Roca ja Tyler Adams täyttämään isot saappaat. Tällä hetkellä Leedsin kannattajat tyytyisivät todennäköisesti toiseen 17. sijaan.

Ennustettu XI (4–2–3–1)

Islan Meslier, Rasmus Kristensen, Diego Llorente, Liam Cooper, Junior Firpo, Marc Roca, Tyler Adams, Jack Harrison, Rodrigo Moreno, Brenden Aaronson, Patrick Bamford.

Valmentaja

Jesse Marsch hoiti tehtävänsä pitää Leeds Valioliigassa viime kaudella. Hän sai käsiinsä haasteen: joukkueen itseluottamus ja kunto ei ollut vain heikko, vaan hän korvasi myös päävalmentajana, joka oli kannattajien suosiossa aivan loppuun saakka. Itse asiassa huomattava osa kannattajista vastusti päätöstä erottaa Marcelo Bielsa tulosten dramaattisesta laskusuhdanteesta huolimatta.

Kun Marsch otti ohjat käsiinsä, Leeds oli 16. sijalla sarjataulukossa. He päättivät kauden 17. sijalla ja varmistivat ykkösliiga-asemansa vain voitolla Brentfordista viimeisenä päivänä. Silloinkin Leeds luotti siihen, että Newcastle United tekisi heille palveluksen Burnleyä vastaan. Jos Burnley olisi voittanut Turf Moorissa 38. ottelupäivänä, Leeds olisi Championshipissä tällä hetkellä.

Siitä huolimatta Leeds ei taantunut Marschin alaisuudessa. Joukkue putosi Bielsan kauden loppupuolella ja Marsch piti huolen ratkaisevista voitoista Norwich Cityä, Wolverhampton Wanderersia ja Watfordia vastaan. Mutta onko hän mies, joka nyt vie tätä joukkuetta eteenpäin, onkin kokonaan toinen kysymys. Marsch pärjäsi hyvin Red Bull Salzburgissa, mutta floppasi RB Leipzigissa viime kaudella. Leedsin kannattajat toivovat, että hän pärjää Yorkshiressa paremmin kuin Saksassa.

Seuraa tätä pelaajaa

Jack Harrison on jäänyt Raphinhan, Kalvin Phillipsin ja jopa Patrick Bamfordin  varjoon kahden viime kauden aikana, mutta entinen Manchester Cityn hyökkääjä on ollut yksi Leedsin parhaista pelaajista tuona aikana. Hän tahkoi viime kaudella kahdeksan maalia, mikä nosti hänet toiseksi vain Raphinhan jälkeen seuran parhaiden maalintekijöiden listalla. Harrison on nopea ja pystyy pelaamaan kummallakin laidalla. Hän on Leedsin tärkein pelaaja jälleen tällä kaudella.

Siirrot

Sisään

Marc Roca (Bayern München), Brenden Aaronson (Red Bull Salzburg), Rasmus Kristensen (Red Bull Salzburg), Sonny Perkins (West Ham United), Tyler Adams (RB Leipzig), Luis Sinisterra (Feyenoord)

Ulos

Kalvin Phillips (Manchester City), Raphinha (Barcelona)

Maalivahti: 8/10

Leeds päästi viime kaudella enemmän maaleja kuin mikään muu joukkue Valioliigassa. Se johtui suurelta osin Bielsan virheellisestä miesmerkintäjärjestelmästä, jota on helppo hyödyntää nykyaikaisessa pelissä. Yksittäisten pelaajien on kuitenkin kannettava vastuunsa ja tilastot osoittavat, että Islan Meslierin ei onnistunut viime kaudella.

Jos otetaan laukausten jälkeisten maalien odotusarvo, millä arvioidaan, kuinka todennäköisesti maalivahti pelastaa minkä tahansa maalia kohden suuntautuneen laukauksen ja vähennetään todelliset päästetyt maalit, saamme tulokseksi maalivahdin suoriutumisen tilastollisen arvon. Listan kärjessä viime kaudella oli Wolverhampton Wanderersin Jose Sa. Listan pohjimmaisena oli Meslier.

Vasta 22-vuotiaalla ranskalaisella on runsaasti aikaa korjata pelinsä puutteita. Hänellä on erinomaiset jalat ja terävät refleksit, ja hänen pelinsä kaudella 2020/21 olivat suurelta osin erinomaisia. Kun hänellä on edessään alueen merkkaukseen perustuva puolustus, pitäisi hänen päästä jälleen omalle tasolleen.

Puolustus: 5/10

Bielsa peri keskikastin Championshipin joukkueen ja varmisti vain muutamalla lisäyksellä Valioliigan yläpään joukkueen. Argentiinalainen valmentaja teki upeaa työtä Elland Roadilla, mutta Leedsin on tullut aika päivittää pelaajalistaa.

Liam Cooper, seuran kapteeni, on yksi päivitettävistä. Skotlannin maajoukkuemies on sitoutunut ja luotettava, mutta jos Leeds haluaa ottaa seuraavan askeleen, Cooperista on luovuttava. Diego Llorente, Pascal Struijk tai Robin Koch ovat pelaajia, joiden kaudet ovat olleet rikkonaisia.

Vasemman laidan puolustaja Junior Firpo on parempi hyökkäämään kuin puolustamaan, mikä on ongelma. Leeds tarvitsee Rasmus Kristensenin, uuden laitapuolustajansa oikeaan laitaan sopeutuakseen Valioliigaan nopeasti.

Keskikenttä: 6/10

Kalvin Phillipsin tiedettiin lähtevän Leedsistä tällä kaudella. Englannin maajoukkueen vakiokasvo, ”Yorkshiren Pirlo” on ansainnut ylistäviä arvosteluja esityksistään keskikentän pohjana. Jos hän ei olisi ollut poissa isoa osaa viime kaudesta loukkaantumisen vuoksi, Leeds olisi saattanut välttää putoamistaistelun – ja Bielsa olisi saattanut jopa pitää työpaikkansa.

Leeds onnistui hyvin varmistamaan Phillipsin seuraajan ennen kuin hänen siirtonsa Manchester Cityyn vahvistui. Marc Roja hyötyy täydestä pre-seasonista Jesse Marschin alaisuudessa, kun hän pyrkii sopeutumaan uuteen ympäristöön.

Roca kamppaili peliajasta Bayern Münchenissä, mutta hän näytti osaamisensa La Ligassa Espanyolin kanssa. Bielsan kiihkeän tyylin jälkeen Rocan pitäisi tuoda peliin se, mitä espanjalaiset kutsuvat pausaksi – kyky laittaa jalka pallon päälle ja sanella pelin nopeus.

Hyökkäys: 6/10

Raphinha oli Leedsin vaikean kauden harvinainen valopilkku, sillä hän teki 11 maalia ja antoi kolme syöttöä.

Raphinhan on liittynyt Espanjalaiseen FC Barcelonaan riveihin ja todennäköisesti pelaa Brasilian joukkueessa tulevissa MM-kisoissa Qatarissa, Leedsin hyökkäys ei ole yhtä vahva ilman häntä. Brenden Aaronson on mies, jonka tehtävänä on täyttää Raphinhan saappaat. Amerikkalaisen monipuolisuus mahdollistaa myös sen, että häntä voidaan käyttää joko laidalla tai hyökkäävänä keskikenttäpelaajana. Nopea ja energinen Aaronson näyttää istuvan tyylillisesti hyvin Leedsin joukkueeseen.

Jack Harrison on aliarvostettu pelaaja, joka on edelleen tärkeä pelaaja Leedsille. Patrick Bamford hädin tuskin pelasi viime kaudella loukkaantumisen vuoksi. Nyt meidän on odotettava ja katsottava, pystyykö hän kuntoutumaan tasolle, jolla hän teki 17 Valioliigamaalia kaudella 2020/21. Bamford oli loistava sillä kaudella, mutta hänen aiemmat kautensa ylimmällä sarjatasolla Crystal Palacen, Burnleyn, Norwich Cityn ja Middlesbrough’n riveissä olivat vähemmän onnistuneita.

Penkki: 5/10

Huolimatta intensiivisestä ja fyysisesti vaativasta jalkapallotyylistä koko valmennusuransa ajan, Bielsa on aina suosinut melko pientä joukkuetta. Se aiheutti isoja ongelmia Leedsille viime kaudella. On epätodennäköistä, että he kärsivät tällä kaudella yhtä pahoista loukkaantumisista, mutta pelaajamateriaalin leveydessä ei silti ole tarpeeksi voimaa, jotta Leedsin kannattajat voisivat luottaa joukkueen pysymiseen poissa kolmen heikoimman joukosta.

Varamaalivahti Kristoffer Klaesson on 21-vuotias ja pelannut vain yhden ottelun Euroopan pääsarjoissa. Stuart Dallas on poissa ison osan kaudesta reisiluun murtuman vuoksi. Se vie Leedsiltä luotettavan pelaajan, jota voisi täyttää käytännössä missä tahansa paikassa kentällä. Pascal Struijk ja Robin Koch ovat luonnollisia keskuspuolustajia, jotka voivat tarvittaessa pelata keskikentällä, mutta muutoin keskikentälle ei ole runsaasti vaihtoehtoja.

Lisäksi Rodrigo Moreno on selkeästi alisuorittanut sen jälkeen, kun hän liittyi seuraan Valenciasta. Joe Gelhardt on lahjakas lupaus, mutta Leeds ei vielä luota liikaa vain 19-vuotiaaseen nuoreen mieheen. Dan James ja Tyler Roberts ovat hyviä pelaajia, mutta eivät todennäköisesti aiheuta pelkoa vastustajien takalinjoilla.

Lopputulos: 29/50. Tästä voi tulla toinen vaikea kausi Leedsille, joka on menettänyt kaksi parasta pelaajaansa Raphinhassa ja Kalvin Phillipsissä. Mitään varmaa ei voida vieläkään sanoa Jesse Marschista huolimatta siitä, että hän onnistui välttämään putoamisen viime kaudella. Muutama loukkaantuminen keskeisillä paikoilla voi paljastaa joukkueen materiaalipuutteen. Joukkueella on täysi todennäköisyys päätyä kolmen häntäpään pitäjän joukkoon.