KK palaa rikospaikalle

Kesällä Carolina Hurricanesiin siirtynyt Jesperi Kotkaniemi palaa tänään ensimmäistä kertaa Montrealiin vierasjoukkueen paidassa. Aikooko yleisö buuata, ja kenelle?  Tässä joitakin kommentteja. (Kuva TT)

Entisen pelaajan paluu hienoa kiekkokulttuuria

Kun entinen, useimmiten pitkäaikainen ja pidetty pelaaja, palaa vanhan seuransa halliin ensimmäistä kertaa vastustajan paidassa, NHL:ssä nähdään usein mieleenpainuvia kunnianosoituksia. Tämä on kiekkokulttuuria hienoimmillaan.

Yleensä kaava on sama. Ottelu alkaa, pelataan muutama vaihto, ja sitten vähän pitemmän mainoskatkon alussa kuuluttaja pyytää yleisöä katsomaan vierasjoukkueen penkille. Jumbotronille heitetään hienosti tuotettu muistovideo pelaajan ajoilta vanhassa seurassaan, yleisö nousee pikkuhiljaa seisomaan ja filmin loputtua, kiitosten tultua, pelaaja nousee ja kiittää katsojia.

Edmontonissa tällaisia on nähty viimeisten 23 vuoden ajan useita. Oilersin entiset sankarit, kuten Ryan Smyth, Billy Guerin, Jason Smith, ja Doug Weight tulevat mieleen pelaajina, jotka saivat oman tribuuttinsa. Jopa Nail Yakupov, joka ei vastannut odotuksiin jäällä, mutta oli muuten hyvin pidetty persoona, sai omansa.  Smyth saatiin tietenkin kyyneliin. Vanhalla filmillä (Boys on The Bus, osa 2) syksyltä 1988 olemme nähneet, miten yleisö ‘antaa Los Angeles Kingsin Wayne Gretzkylle rakkautta seisaallaan jo ennen peliä. Numero 99 tapauksessa ei voitu odottaa mainoskatkoja.

Standing ovation jo ennen aloitusta on jotain spesiaalia. Yleensä suuri osa yleisöstä on siinä vaiheessa vasta tulossa penkeilleen, tai hakemassa ylihintaista juotavaa. Wayne Gretzky oli jotain spesiaalia.

Ja kun pelaaja on saanut kunnianosoituksensa, hienot muistot on kuitattu, alkaa buuaaminen. Aina, kun hän koskee kiekkoon loppupelin ajan. Tämä kuin muistutukseksi siitä, että olet nyt vastustajan puolella. Jonkinlainen kunnianosoitus sekin.

Ainoa poikkeus tähän vanhaan sääntöön nähtiin Winnipegissä, kun Teemu Selänne teki paluun kaupunkiin joulukuussa, vuonna 2011. Yleisö hurrasi aina, kun Selänne koski kiekkoon, ja buuasi samassa tilanteessa kaikille muille. Eli, jos Teemulla oli kiekko – hurrausta – ja hän syötti toiselle Anaheim Ducksin pelaajalle – buuausta – , kiekko takaisin Teemulle – hurrausta.

Se oli erikoisinta yleisön reagointia, mitä tulemme koskaan näkemään.

Kotkaniemen paluu

Jesperi Kotkaniemi on vain 21-vuotias. Hän aloitti NHL:ssä kolme vuotta sitten, historiallisesti ensimmäisenä 2000-luvulla syntyneenä urheilijana Pohjois-Amerikan ammattilaissirkuksessa. Hän ehti pukea pyhän flanellin, Montreal Canadiensin klassisen CH-paidan, päälleen 171 kertaa runkosarjassa ja 29 kertaa lisää Stanley Cupin playoffeissa.

Kotkaniemi palaa tänään torstaina paikallista aikaa ensimmäistä kertaa pelaamaan Montreal Canadiensia vastaan vastustajan paidassa. Kanadalainen TV-oikeuksien haltija Sportsnet mainostaa ottelua jo Kotkaniemellä, jonka odotetaan aloittavan pelin aidossa suomalaisketjussa Sebastian Ahon ja Teuvo Teräväisen kanssa. Aho siis keskellä.

Ottelusta, ja yleisön reaktioista, tulee yksi alkusyksyn odotetuimmista NHL-tapahtumista ainakin Kanadassa.

Tarjouslakana (virallinen suomennos)

Porilaisen lähtö Montrealista oli erikoinen. Montrealissa sitä ei muistella hyvällä kaikkien kannattajien keskuudessa tai Canadiensin toimistolla, eikä näemmä edes mediassa, vaikka pelaaja itse ei siihen ollut syypää.

Rajoitetulle vapaalle agentille heitettiin kesän ehdittyä kääntyä jo loppupuolelle $6.1 miljoonan tarjous, joka sisälsi 20 dollarin allekirjoitusbonuksen ja $15 miljoonaa lisää jättimäisen summan päälle. Näillä numeroilla ja näyttävällä some-kampanjalla tarjoiltiin kosto kaksi vuotta aikaisemmin Canadiensin Sebastian Ahon suuntaan tehdystä tarjouksesta.

Silloin `Canesin GM Don Waddell vastasi tarjoukseen, mutta viime kesänä Canadiensin GM Marc Bergevin ei vastannut. Jälkenpäin Waddell antoi selityksen tapahtuneesta. Hänen mukaansa tarkoitus ei ollut kostaa, vaan käyttää täysin laillinen CBA:n hyväksymä keino saada hyvä 21-vuotias pelaaja omaan joukkueeseen. Waddell mainitsi jopa Carolinan hyvät suomalaispelaajat.

Todella hyviä muistoja

Jesperi Kotkaniemi antoi medialle kommentteja torstain ottelusta jo pari päivää sitten.

Kaiken huomion keskipisteeksi  – ilman omaa syytään –  joutuva suomalainen ei pidä paluutaan minkäänlaisena kostona. Hän ei ole katkera Canadiensille mistään. Hän piti tarjoustilannetta hetkenä, jossa hän sai valita kahdesta hyvästä vaihtoehdosta.

“Olen todella kiitollinen heille siitä, että he varasivat minut ja antoivat mahdollisuuden”, hän sanoi. “Se oli hieno paikka pelata kolmen vuoden ajan. Kaikki tietävät, että siellä on uskomattomat fanit, hienoja joukkuekavereita, En olisi voinut toivoa parempaa alkua NHL-uralleni.”

Jesperi Kotkaniemen odotettu paluu – päivämäärä on ympyröity monen almanakkaan jo viikkoja sitten – sattuu todella erikoiseen tilanteeseeen. Montreal Canadiens on aloittanut kauden historiallisen huonosti. Se on hävinnyt kaikki neljä otteluaan ja kaipaa epätoivoisesti voittoa. Carolina Hurricanes taas on voittanut molemmat pelinsä tähän mennessä.

Habitants on joutunt poistumaan Bell Centren jäältä oman kotiyleisön buuatessa, mikä on ilkein tapa nöyryyttää oma joukkue. Harjoituksissa tunnelma ei ole näyttänyt rennolta.

Montrealin media on seurannut Kotkaniemen kautta sekunti sekunnilta, vaikka hän ei enää pelaakaan pyhä flanelli yllään. Sportsnetillä mainittiin hänen aloittaneen molemmat pelinsä ykkösketjusta, mutta pudonneen sitten pelin edetessä neloseen. Hän pelasi yhdessä ottelussa vain 12:09 ja pääsi jäälle ylivoimalla vain vajaat puolentoista minuutin verran (1:27), vaikka Hurricanes on päässyt yv:lle jo yhdeksän kertaa.

Montreal Gazette osasi vielä kertoa, että Jesperi Kotkaniemi tulee ansaitsemaan torstaina $74,390 vastustajajoukkueen pelaajana.

Suosiota, tribuutteja, buuauksia

Kotkaniemen ajasta Montrealissa voidaan kehitellä vaikka minkälaisia tarinoita. Miksi hän ei päässyt jäälle kahdessa viimeisessä Stanley Cupin finaalissa, esimerkiksi. Kukapa ammattilaisjääkiekkoilija ei siitä olisi turhautunut?  Tai, ettei hän lunastanut ihan kaikkia kolmantena pelaajana kesän 2018 NHL Draftissä varatulle asetettuja odotuksia. Ja vaikka mitä muuta.

Tai, voidaan mennä posi edellä. Jesperi Kotkaniemi on vain 21-vuotias. Useampi todella kova kehitysvuosi vielä edessä jääkiekkoilijana. Montreal oli hyvä paikka aloittaa, ja Carolina on juuri nyt todella hyvä paikka jatkaa. Ja pysyä vaikka pitempään. Hurricanes voi tehdä tarjouksen jatkosta tammikuusta alkaen sääntöjen mukaan.

“Täällä on todella kovasti töitä tekevä ryhmä”, hän sanoi Carolinasta. “Täällä on tosi hyvä. Kaikki haluavat mennä eteenpäin ja voittaa Stanley Cupin. Se on kaikkein tärkein asia täällä, varmasti.”

Jesperi Kotkaniemi voi tänään saada suosionosoitukset, tribuutin, buuaukset, tai kaikki kolme edellistä Bell Centressä Montrealissa. Jännittäviä hetkiä tulossa. Hän ei ole vielä avannut maali- tai pistetiliään tällä kaudella, joten tänään on todella hyvä tilaisuus aloittaa. Muistuttaa Canadiensin kiihkeitä faneja siitä, mitä he ovat menettäneet. Ainakin epäileviä.

Yleisö saattaa olla niin pettynyt omiinsa, että Kotkaniemelle tarkoitetut buuaukset saavat tehdä tietä muille buuauksille.

Täällä Jouni Nieminen, Edmonton

Jouni Nieminen

Twitter: @OnsideWithJouni
Jouninposti@shaw.ca